¿Sabías que comes miles de trozos de plástico cada año? Te explicamos.

Un estudio encontró que el consumo promedio de microplásticos de una persona es entre 70,000 y 121,000 partículas por año. Las personas que consumen agua embotellada consumen aún más.

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Según un nuevo análisis publicado en la revista Environmental Science & Technology, los estadounidenses consumen más de 70,000 partículas microplásticas cada año de los alimentos que consumen, el agua que beben y el aire que respiran.

Los científicos advierten que si bien los impactos en la salud de ingerir estas pequeñas partículas son en gran parte desconocidos, existe la posibilidad de que el plástico ingrese en los tejidos humanos y provoque una respuesta inmune, además de liberar químicos tóxicos en el cuerpo.

El análisis, realizado por biólogos en la Universidad de Victoria en Canadá, encontró que los estadounidenses comen y beben un estimado de 39,000 a 52,000 partículas microplásticas cada año, dependiendo de la edad y el sexo.

Esos números saltaron a 74,000 a 121,000 cuando los científicos incluyeron la inhalación de microplásticos.

La investigación tomó datos de 26 estudios previos que miden las cantidades microplásticos que se encuentran en pescados, mariscos, azúcares, sales, alcohol, agua y aire, que representan el 15 por ciento de la ingesta calórica de los estadounidenses.

Pero el otro 85 por ciento de lo que la gente consume, como carne de res, pollo, productos lácteos y granos, todavía no se ha examinado.

Luego, los científicos utilizaron las pautas dietéticas del gobierno de los Estados Unidos para calcular cuántas partículas comería la gente en un año.

Los adultos comen alrededor de 50,000 partículas microplásticas al año y los niños alrededor de 40,000, estiman.

Se necesitan investigaciones adicionales

Sin embargo, la mayoría de los tipos de alimentos y bebidas no se han puesto a prueba, lo que significa que el estudio solo evaluó el 15% de la ingesta de calorías.

«No sabemos una gran cantidad. Hay algunos vacíos importantes de datos que deben llenarse”, dijo Kieran Cox, de la Universidad de Victoria en Canadá, quien dirigió la investigación.

Otros alimentos, como el pan, los productos procesados, la carne, los productos lácteos y las verduras, pueden contener la misma cantidad de plástico, dijo.

Algunos de los mejores datos disponibles son sobre el agua embotellada que contiene 22 veces más microplástica que el agua del grifo en promedio.

Una persona que solo bebe agua embotellada consumiría 130,000 partículas por año solo de esa fuente, dijeron los investigadores, en comparación con las 4,000 del agua del grifo.

Los microplásticos están presentes en todos los ecosistemas, pero el riesgo de exposición para los seres humanos no está resuelto.

Centrándose en la dieta estadounidense, se evaluó el número de partículas microplásticas en los alimentos de consumo común en relación con su ingesta diaria recomendada.

También se exploró el potencial de inhalación microplástica y cómo la fuente de agua potable puede afectar el consumo microplástico.

El análisis utilizó 402 puntos de datos de 26 estudios, lo que representa más de 3600 muestras procesadas.

Al evaluar aproximadamente el 15% de la ingesta calórica de los estadounidenses, estimaron que el consumo anual de microplásticos varía de 39000 a 52000 partículas según la edad y el sexo.

Estas estimaciones aumentan a 74000 y 121000 cuando se considera la inhalación.

Además, las personas que cumplen con su consumo de agua recomendado a través de fuentes embotelladas solo pueden ingerir 90,000 microplásticos adicionales por año, en comparación con 4,000 microplásticos para quienes solo consumen agua del grifo.

Hallazgos del estudio

Los científicos advierten que sus hallazgos son «probablemente subestimados drásticamente en general».

Solo el 15 por ciento de la ingesta calórica de una persona está asociada con el consumo de hasta 52,000 microplásticos al año.

Los investigadores señalan que varios grupos principales de alimentos en los Estados Unidos Incluidas las aves, la carne de res, los lácteos, los cereales y las verduras, no se han estudiado por su contaminación microplástica.

Además, los científicos no pudieron evaluar la cantidad de plástico que podría estar entrando en nuestros cuerpos del envasado de alimentos.

Los hallazgos del estudio sugieren que los microplásticos se seguirán encontrando en la mayoría, si no todos, los artículos destinados al consumo humano.

«Si se siguiera el principio de precaución, la forma más efectiva de reducir el consumo humano de microplásticos será reducir la producción y el uso de plásticos».

¿Qué son los microplásticos?

Los microplásticos son piezas de plástico de poco menos de cinco milímetros de diámetro, o más pequeñas que el tamaño de una semilla de sésamo, que provienen de la degradación de productos plásticos más grandes o del desprendimiento de partículas de botellas de agua, envases de plástico y ropa sintética.

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Garth Covernton, candidato a doctorado en el departamento de biología de la Universidad de Victoria, dijo que su equipo examinó 26 artículos que evaluaban la cantidad de microplásticos encontrados en alimentos individuales.

El estudio descubrió que el consumo promedio de microplásticos de una persona, basado en los alimentos analizados anteriormente, podría estar entre 70,000 y 121,000 partículas por año.

Mientras que las niñas más jóvenes estaban en el extremo inferior del espectro, los hombres adultos estaban en el extremo superior.

Las personas que consumen mucha agua embotellada podrían ver ese número aumentar hasta 100,000 partículas por año.

Covernton comparó el estudio con los primeros entendimientos de los cigarrillos y el tabaco: aunque las cifras que crearon parecían ser grandes, aún no saben exactamente qué nivel de consumo es peligroso.

Consecuencias para la salud humana

«Estamos en el punto en el que sabemos que los microplásticos en cierta dosis podrían ser perjudiciales, pero no estamos en el punto en que podamos decir si lo que consume una persona promedio es el equivalente de un cigarrillo, o como un paquete al día».

Consecuencias para la salud humana  de consumo de microplasticos

Covernton dijo que los hallazgos demuestran que se necesitan hacer más estudios para comprender cómo las pequeñas partículas podrían afectar la salud humana.

Las consecuencias para la salud de los microplásticos que ingresan al cuerpo humano aún son en gran parte desconocidas, pero Rolf Halden, profesor de la Universidad Estatal de Arizona que ha estudiado los efectos de los químicos tóxicos en el cuerpo humano, dijo que el estudio debería servir como una «alerta temprana».

Según Halden, la investigación muestra que los objetos hechos por el hombre que terminan en el cuerpo pueden desencadenar una inflamación, y la inflamación es un precursor del cáncer.

Esto no significa necesariamente que obtengamos cáncer de estas partículas, pero existe un potencial y no sabemos lo suficiente sobre esto hoy».

Los microplásticos pueden variar desde pequeñas piezas de plástico visibles para el ojo humano, hasta pequeñas partículas del tamaño de las células.

Investigaciones anteriores han sugerido que las partículas más pequeñas pueden ser mucho más peligrosas, ya que pueden ser absorbidas por el tejido del cuerpo, donde permanecerán para siempre.

«Sabemos que algunas partículas pueden pasar a través del intestino hacia el torrente sanguíneo. Hemos realizado observaciones de que algunos de los microplásticos están en tejidos que están enfermos, pero no sabemos cuánto se necesita, y qué fracción de la población se enfermará de la exposición a microplásticos», dijo Halden.

Incluso la ropa hecha de telas sintéticas, como nailon, poliéster y spandex acrílico, puede desprender fibras sintéticas que terminan en nuestros cuerpos.

Plásticos de larga duración

La mayoría de los estudios de plásticos se han centrado en los océanos.

Peter Ross, presidente de Research Ocean Wise, dijo que hay dos efectos principales que se han observado en la vida marina:

La toxicidad estructural, cuando el plástico bloquea literalmente el estómago de un pez, convence al animal de que está lleno y hace que se muera de hambre.

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La exposición a sustancias químicas disruptoras endocrinas que pueden tener otros efectos en el cuerpo.

«Muchos plásticos tienen agentes endurecedores como el BPA o tienen ftalatos, o tienen retardantes de llama», dijo.

Los seres humanos consumen microplásticos a través de muchos canales. Podríamos ingerirlos mientras comemos mariscos, respirarlos a través del aire o consumir alimentos con pequeñas cantidades de sus envases de plástico.

Por esta razón, es difícil evitarlos completamente, dice Cox, «si no es imposible».

Ciertos cambios en el estilo de vida, como el consumo de agua del grifo y no agua embotellada, reducirían la cantidad de microplásticos que una persona consume, dijo.

Entre las investigaciones que revisaron, las microfibras fueron, con mucho, el tipo de plástico más comúnmente encontrado. Las microfibras se desprenden de textiles como el nylon y el poliéster. A menudo se quitan la ropa y entran al ecosistema a través de la lavadora de aguas residuales.

¿Qué te parecen los hallazgos de este estudio? Te leemos en los comentarios.

Acerca del autor

Daniela Lazovska