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La sustentabilidad de los plásticos

Se entiende por consumo sustentable al uso de bienes y de servicios que responden a necesidades básicas y proporcionan una mejor calidad de vida que, al mismo tiempo, minimizan el uso de recursos naturales, materiales tóxicos y emisiones de desperdicios y contaminantes sobre el ciclo de vida, de manera que las necesidades de futuras generaciones no se ponen en riesgo.

En los últimos años se ha abierto un debate sobre la sustentabilidad del plástico, en muchos de los casos con argumentos mal infundados; en este sentido Ia industria ha trabajado para desarrollar innovaciones y propuestas que demuestren las bondades del material y sus efectos en la mejora de la calidad de vida del ser humano.

La sustentabilidad de la industria del plástico se enfoca en dos vertientes: la producción y el consumo.

• La producción sustentable busca minimizar el uso de recursos, como agua y energía; la eficiencia de procesos para la reducción de desperdicios, diseños eco amigables que reduzcan el uso de material, innovaciones tecnológicas para el desarrollo de Bio polímeros y Ia mejora en la calidad de los productos para incrementar su eficiencia, entre otros objetivos.

• En relación al consumo sustentable, se busca concientizar al usuario en el uso responsable del plástico, en Ia disposición adecuada y diferenciada desde el lugar de origen, en la reutilización en los casos factibles y en el fomento al reciclaje mecánico y energético, entre otras tareas.

La propuesta sustentable se resume a la aplicación de las 3Rs: reciclar, reducir y reutilizar, en todas las etapas, desde la producción hasta la disposición final y, por lo tanto, involucra a empresas y consumidores.

Sustituir plásticos por materiales tradicionales incrementaría hasta 50 por ciento los gases de efecto invernadero.

En el documento de conclusiones del estudio de resultados preliminares elaborado por Denkstatt, consultora independiente especializada en desarrollo sostenible de nacionalidad austriaca, presentado en Copenhague durante una de las jornadas de trabajo de la Cumbre de Cambio Climático de la ONU, se señala que el uso de los plásticos permite ahorrar entre cinco y nueve veces la cantidad de CO2 durante su uso y el proceso de recuperación, del que emiten durante su producción.

Este estudio expone que además se espera que el ahorro sea entre nueve y 15 veces más grande para el año 2020 gracias a los avances en la producción y la mejora de la eficiencia de los productos plásticos en el mundo y en México. Asimismo, determina que los plásticos sólo representan el 1.3 por ciento de la media de emisiones de CO2, comparado con el 9 por ciento de la ropa, el 13 por ciento de la alimentación, o el 18 por ciento del ocio.

La sustitución que fuera posible de los plásticos por materiales tradicionales en aquellos usos, generaría serios problemas en los sistemas de gestión de residuos, ya que el volumen de todo lo fabricado con otros materiales aumentaría 3.7 veces. Además, produciría un aumento del 50 por ciento en las emisiones de gases de efecto invernadero (120 millones de toneladas al año), y aumentaría el consumo de energía en un 46 por ciento.

El ahorro de emisiones de gases de efecto invernadero que permite el uso de plásticos es comparable a todas las emisiones de CO, de Bélgica. Este ahorro representa el 38% del objetivo de reducción que marcaba el protocolo de Kioto para Europa, o el 15% de los 780 millones de toneladas comprometidos por la Unión Europea en 2020. La ausencia de los plásticos en el espectro de materiales impediría a la Unión Europea cumplir con esos objetivos de reducción. El uso de plásticos permite ahorros energéticos de 2,300 millones de Giga Julios al año, el equivalente a 50 millones de toneladas de crudo o al contenido de 194 barcos petroleros gigantes.

En el futuro, los materiales plásticos serán fundamentales en la generación de energías renovables y seguirán permitiendo el desarrollo de las nuevas tecnologías y la reducción de los recursos utilizados en ellas (MP3 o tarjetas de memoria más pequeñas. etc.). Además, su uso será muy relevante en áreas como el aislamiento térmico o la protección de los alimentos, con extraordinarios beneficios para los usuarios.

Conoce los plásticos

El plástico es un material relativamente moderno. John Hyatt desarrollo en 1869 el primer tipo buscando un sustituto para el marfil en la elaboración de bolas de billar, años después se desarrollo la baquelita, cuya principal propiedad era la resistencia a altas temperaturas.

Algunas de las primeras aplicaciones del plástico fueron en teléfonos y máquinas de escribir, entre otros, y para la década de los setenta el plástico ya era uno de los materiales más utilizados. Hoy en día, sus múltiples aplicaciones lo hacen un material necesario que está en casi todas las industrias como automotriz, alimentos, aeroespacial, construcción, medica. etc.

Los plásticos se agrupan de diferentes formas, una de las más comunes es según su comportamiento al calor y se dividen en:

• Termoplásticos (se ablandan con el calor y se endurecen al enfriarse),
• Termofijos (nunca se ablandan una vez que se han moldeado).

Tipos de plásticos

PET
Polietileno Tereftalato
Usos:
BOTELLAS PARA:
refresco, aceites, agua mineral; cosméticos, películas transparentes, fibras textiles, laminados de barrera (productos alimenticios), envases al vacio, bolsas para horno, bandejas para microondas, cintas de video y audio, geotextiles (pavimentación/caminos), películas radiográficas.
Ventajas:
– Barrera a los gases
– Transparente
– Irrompible
– Liviano
– Impermeable
– No toxico
– Inerte

PEBD/PEAD
Polietileno de Baja Densidad
Polietileno de Alta Densidad
Usos:

ENVASES PARA: detergentes, aceites de automóvil, shampoo, lácteos, bolsas para supermercado, cajas; botes para: pintura, helados, aceites, tambores; tubos para: gas, telefonía, agua potable, minería, drenaje y use sanitario; macetas y bolsas tejidas.
Ventajas:
– Resiste a bajas temperaturas
– Irrompible
– Liviano
– Impermeable
– Inerte
– No tóxico

PVC
Policloruro de Vinilo
Usos:

ENVASES PARA AGUA: mineral, aceites, jugos, mayonesa, perfiles para marcos de ventanas, puertas, canos para desagües y de redes de agua potable, mangueras, blisters para medicamentos, pilas, juguetes, envolturas para dulces, películas flexibles para envasado (carnes y verduras), film cobertura, cables, juguetes, papel vinílico (decoración), catéteres, bolsas para sangre y plasma, pisos, recubrimientos, carcazas de electrodomésticos o computadoras, placas para muebles.
Ventajas:
– Liviano
– Ignífugo
– Resistente a intemperie y corrosión
– Transparente
– No tóxico
– Inerte
– Buenas propiedades de permeabilidad
– Resistencia al impacto
– Buena relación costo/beneficio
– No se ataca por bacterias, insectos u hongos

PP
Polipropileno
Usos:

Película/film(snacks, alimentos, cigarrillos, chicles, indumentaria), bolsas de rafia tejidas (papas, cereales), envases industriales (Big Bag), hilos, cabos, cordelería, tubería para agua fría y caliente, jeringas desechables, tapas en general, envases para pintura, helados, botes para mantequilla, fibras para tapicería, cubrecamas, telas no tejidas (panales desechables), alfombras, cajas de baterías, defensas y autopartes.
Ventajas:
– Inerte
– Resistente a la temperatura
– Barrera a los aromas
– Impermeable
– Irrompible
– Brillo
– Liviano
– Transparente en películas
– No tóxico
– Alta resistencia química

PS
Poliestireno
Usos:

BOTES PARA: lácteos, helados, dulces, etcetera; envases varios: vasos, bandejas de supermercado y rosticerías, refrigeradores: contrapuertas y anaqueles; máquinas de afeitar desechables, artículos para el hogar: platos, cubiertos, charolas, etcétera. Juguetes, cassettes y aislantes, entre otros.
Ventajas:
– Brillo
– Ignífugo
– Liviano
– Irrompible
– Impermeable
– Inerte y no tóxico
– Transparente
– Fácil limpieza

Plásticos
Otros plásticos

Se incluye una enorme variedad de plásticos como: Policarbonato (PC); Poliamida (PA); ABS; SAN; EVA; Poliuretano (PU); Acrílico (PMMA) etc.
Usos:
Autopartes, chips, carcazas de computadoras, teléfonos, celulares y electrodomésticos en general, CD, accesorios náuticos y deportivos, piezas para la ingeniería aeroespacial, artículos para medicina, farmacología y cosmetología; garrafones de agua, ropa, muebles; entre muchos otros.
Ventajas:
-Resistentes a la corrosión
-Flexibilidad
-Livianos
-No tóxicos
-Alta resistencia a altas temperaturas, propiedades mecánicas y productos químicos

Bondades del plástico

Las principales ventajas de los plásticos en general es que tienen la propiedad de ser ligeros, versátiles, durables y aislantes eléctricos. Permiten el envasado de alimentos, el transporte de productos de un lugar a otro, son estancos y absorben energía de impacto, entre otras. Además, optimizan los recursos porque con una pequeña cantidad de material se puede contener gran cantidad de producto.

1. Los plásticos tienen la propiedad de ser recuperados energéticamente mediante incineración (con separación previa o no en función del contenido energético); así, una tonelada de polímeros sustituye en poder calorífico a 1.4 toneladas de carbón, por esta razón, los residuos provenientes de envases plásticos pueden considerarse un nuevo tipo de combustible.

2. Son Irrompibles: Los envases plásticos son prácticamente irrompibles, lo que evita derrames o daños en los productos alimenticios.

3. Son higiénicos: Permitiendo que el consumidor vea el producto, su color, frescura, composición sin necesidad de tocarlo, evitando deterioros y cumpliendo con las reglas de higiene, lo que significa cortar la cadena de transmisión de microorganismos responsables de enfermedades que se contagian por vía oral a través de los alimentos.

4. Son amigables con el medio ambiente: Los materiales plásticos requieren menor consumo de energía para su producción. Por ser livianos permiten ahorro de combustible durante su transporte y posteriormente una reducción en el peso de la basura, lo que implica menores costos de recolección y, una vez transformados en residuos, los plásticos son valorizables a través del reciclado mecánico, químico o mediante la incineración con recuperación energética.

5. Son Inertes: Los plásticos son químicamente inertes, lo que permite envasar con absoluta seguridad medicamentos, alimentos y bebidas como agua, lácteos, gaseosas, hortalizas, frutas, fiambres, carnes, pescados, productos de conserva, etcétera. O en el campo de la salud: vacunas, remedios, vitaminas, sangre, suero, plasma, etcétera.

Fuente: Reforma, Suplemento Anipac, p. 10-15.
Publicada: octubre de 2011.

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