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Sustentabilidad y Materialidad: Contexto y Detalles para Entender lo que Cuenta

Escrito por ExpokNews

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Por Marc de Sousa

Este artículo es uno de tres enfocado en la Materialidad de la Sustentabilidad. El primero “Acomodando las piezas de la materialidad en sustentabilidad al compás de pizza y cerveza” provee una visión introductoria a la materialidad de la sustentabilidad. En este artículo, vemos a mayor profundidad el concepto como preludio al siguiente artículo, el cual proveerá un ejemplo de un método para estimar la materialidad de la sustentabilidad de una organización.

Pocos en el mundo de la sustentabilidad corporativa creen que no hay un asunto “no financiero”. El hecho es que en un mundo con recursos naturales a la baja y con población a la alza, la sustentabilidad se está convirtiendo a diario más material para todas las compañías y no sólo para las pocas selectas que deciden actuar.

Simplemente que más de 5,800 compañías empleen el formato de reportes de sustentabilidad GRI y estén por adoptar el nuevo enfoque de la versión G4 en materialidad y el de integración de reportes (reportes financieros-sustentables en conjunto), será un cambio por sí solo. El énfasis del G4 en materialidad de la sustentabilidad empujará a las compañías a identificar por ellas mismas el riesgo material de asuntos medioambientales, sociales y de gobernanza.

¿Qué es la Materialidad y Por Qué es Importante?

Una definición generalmente aceptada de la materialidad financiera ha sido establecida desde hace mucho y es generalmente aceptada como si la omisión o declaración falsa en cualquier asunto pudiera influenciar las decisiones económicas de los usuarios de los estados financieros.

El trabajo crítico del auditor (cuyo trabajo es el de crear y probar los estados financieros) es el de determinar un valor monetario que pudiera influenciar materialmente las decisiones de los usuarios de los estados financieros. Hay un número de métodos generalmente aceptados para estimar este valor. Una vez definido, los auditores aplican un número de pruebas a los estados financieros para establecer la existencia de un interés o no de materialidad sobre un determinado asunto.

Materialidad… es una expresión de relativa significancia o importancia de una
manera particular en el contexto de los estados financieros
Mortian 2011

Esa es la teoría básica de ello. La parte realmente interesante es que en la práctica la materialidad es definida con un sentimiento colectivo de sentimiento y reacción de los inversionistas, acreedores, gerentes y reguladores para los estados financieros auditados. Esto significa que los auditores nunca pueden saber precisamente qué es la materialidad hasta que todos los actores relevantes hayan efectuado decisiones basadas en la información encontrada en los reportes.

Sustentabilidad y Materialidad

El concepto de la materialidad de la sustentabilidad no es nuevo de todas formas. De hecho, muchas compañías incluyendo la mía, ES Global, hemos estado definiendo, desarrollando y refinando el concepto de materialidad corporativa mientras que se ha relacionado con la sustentabilidad por muchos años.

Unos de los actores más destacados en este campo en AccountAbility, una consultora del Reino Unido, quienes argumentan que una consideración sustentable es material si:

1. Un asunto afecta el desempeño financiero de una compañía a corto plazo;
2. Un asunto afecta la habilidad de una compañía para ejecutar estrategias y políticas establecidas;
3. El desempeño en dicho asunto no cumple con los estándares de mejores prácticas como está establecido por similares y competidores;
4. Sustancialmente afecta la conducta de los grupos de interés de una compañía; y,
5. Sustancialmente afecta la conducta de una compañía relativa a normas sociales o expectativas amplias.

En pocas palabras, los asuntos materiales en sustentabilidad son aquellos que tienen, o poseen el potencial de ocasionar un impacto mayor en las operaciones de una compañía, son importantes para un número sustancial de grupos de interés legítimos de una compañía, y pueden ser influenciados significativamente por las acciones de una compañía.

Como en la materialidad financiera, el “monto” verdadero de la materialidad en sustentabilidad no puede ser conocido previamente porque las cosas cambian y los grupos de interés son razonablemente impredecibles – de ahí la importancia de considerar la transparencia y una estructura de reporte, ej. aquel dado por el formato de reporte GRI.

Definiendo la Materialidad en Sustentabilidad de manera Correcta

Dada la relativa complejidad de los asuntos sociales y medioambientales, y porque existen pocos modelos de mejores prácticas sustentables y comparativas de materialidad, la probabilidad de definir pobremente la materialidad en sustentabilidad antes de que los grupos de interés tomen decisiones es tan común como hacerlo bien.

La materialidad en sustentabilidad puede ser como el mercurio. Los asuntos sociales van y vienen de moda, un día durmientes y al siguiente una tormenta de interés. Sea testigo de la rápida explosión del Movimiento Soy el 1% o el ahora intenso interés en las condiciones laborales en las compañías textiles. Si no hubieran pasado los incendios y el colapso de edificaciones de las plantas textiles en Bangladesh, sería poco probable que las compañías ahora estuvieran luchando para corregir las fallas en sus cadenas de suministro.

Para hacer las cosas un poco más difíciles, la materialidad en sustentabilidad para cualquier asunto, a menudo tendrá mediciones cuantitativas o cualitativas únicas, pocas de las cuales son universalmente reconocidas por una autoridad estándar. En contraste, la materialidad financiera disfruta de una plétora de indicadores/analítica económicos estructurados y a tiempo que son disfrutados por un auditor financiero. Esto no quiere decir que anticipar el riesgo financiero es fácil, pero dada la cantidad desproporcionado de datos económicos estandarizados, confiables y relativamente accesibles, hay al menos formas reconocidas para tomar y defender decisiones en materialidad financiera.

La Materialidad en Sustentabilidad es Dependiente de los Grupos de Interés

La materialidad de la sustentabilidad, que depende en un amplio espectro de grupos de interés, cada uno con diferentes intereses (ej. no sólo utilidades) sólo complica las cosas más. Pocas compañías tienen sistemas lo suficientemente fuertes como para anticipar algunos cambios. La mayoría emplea algunas encuestas o grupos focales y lo llama involucramiento. Otros emplean expertos como mi compañía ES Global, que hacen todo lo posible, pero en la ausencia de programas significativos de involucramiento de grupos de interés pueden típicamente identificar entre 50% y 75% del riesgo inherente en una red de grupos de interés de una compañía (sin mencionar las enriquecedoras oportunidades encontradas con frecuencia a través de un involucramiento adecuado y significativo).

Lo que es “material” también varía de sector a sector. Lo que importa a una compañía del sector servicios es obviamente muy diferente a lo que concierne a una compañía de bebidas. Adecco, por ejemplo, será muy atenta a los estándares laborales y leyes, mientras que compañías cementeras como Cruz Azul estará muy en sintonía con los asuntos ambientales y de la cadena de suministro, además de la política económica nacional.

Incluso dentro de sectores, diferentes modelos de negocios, configuraciones de cadenas de suministro, estrategias de mercadotecnia, redes de distribución y grupos de interés afectan el enfoque de la materialidad y las estimaciones. Una marca de renombre de artículos deportivos, cliente de nosotros, comparte algunos pero no todos los asuntos de sustentabilidad con un fabricante de gama baja de ropa para niños, por ejemplo.

Obviamente el contexto nacional y local también juega un rol. Habrá alguna superposición en materialidad entre compañías Americanas, Mexicanas y Argentinas del mismo sector, pero menos con compañías del mismo sector en Sudáfrica o Bangladesh.

Asuntos de género y raza también es probable que compartan objetivos similares pero las variables usadas para “tasar” la materialidad varían en la práctica. Por ejemplo, en Sudáfrica, el gobierno ha promovido la propiedad de negocios para personas de color por años, así muchas compañías están buscando expandir las oportunidades en la cadena de suministro local, considerando la propiedad de personas de color; en América, existe este enfoque pero a un nivel mucho menor comparado con igualdad de oportunidad de empleo y contratación.

Hablando en términos generales existe superposición de asuntos de materialidad para cada sector, país y compañía. También hay variables de materialidad contextual que también varían hasta cierto punto. Esto hace que el análisis de la materialidad sea especialmente difícil de definir por las compañías globales y por compañías nacionales en mercados en desarrollo, donde las mejores prácticas en sustentabilidad corporativa apenas están emergiendo.

Para sumarlo todo, la materialidad en sustentabilidad comparte mucho análisis con la materialidad financiera. La naturaleza volátil, multivariable y multidimensional de tendencias y eventos sociales, medioambientales y económicos, hace que los análisis sean más propensos a influencias que son extremadamente difíciles de anticipar.

Esto combinado con la relativa inmadurez de la naturaleza del análisis de la materialidad en sustentabilidad es una tarea compleja de llevar a cabo.

En mi próximo artículo, voy a exponer nuestro enfoque de análisis de la materialidad.


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Marc de Sousa-Shields

Marc de Sousa Shields es socio fundador de ES Global, consultora internacional en Responsabilidad Social Empresarial, gestión de los grupos de interés y desarrollo socioeconómico en países emergentes, en transición y en desarrollo.

Marc es un reconocido líder mundial en el campo de la RSE y se especializa en ayudar a organizaciones de todos tamaños a maximizar los impactos, valor y retornos de las inversiones y actividades de responsabilidad social. Marc es canadiense y vive con su familia en México desde hace 12 años.

Acerca del autor

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